La apnea del sueño es un gran problema

La apnea del sueño

¿Por qué la apnea del sueño es un gran problema?

La apnea del sueño obstructiva (AOS) es una condición del sueño común y muy poco diagnosticada. Puede contribuir a una variedad de dolencias, que afectan prácticamente a todos los sistemas de órganos. 22 millones de personas sufren de AOS, y el 80 por ciento de los casos moderados y graves no se diagnostican.

Dado que estos casos más severos están asociados con un mayor riesgo de derrame cerebral, ataque cardíaco y diabetes (entre otras afecciones), este lapso en el reconocimiento de la afección tiene graves consecuencias para la salud, incluidas las económicas.

Se estima que el diagnóstico y el tratamiento de cada paciente que padece AOS produciría un ahorro económico anual de 100.100 millones de dólares.

La apnea del sueño no es sólo un problema de «gordos y viejos»…

Las razones probables por las que la AOS es subdiagnosticada incluyen percepciones erróneas sobre quién es propenso a la enfermedad. Así como, qué signos y síntomas se requieren para el diagnóstico, y la aversión al tratamiento.

Si bien estas percepciones pueden contener núcleos de verdad, hay muchas excepciones. Por ejemplo, una mujer joven y delgada que no ronca puede padecer apnea del sueño, y su queja puede ser insomnio o trastorno de la articulación temporomandibular (ATM), más que somnolencia. De hecho, muchos pacientes con apnea del sueño no se quejan de somnolencia.

El Estudio de Cohortes del Sueño (1993) demostró que sólo el 37 por ciento de los pacientes con apnea del sueño grave informaron de somnolencia diurna. Esto significa que la evaluación de la somnolencia es lamentablemente inadecuada para identificar esta condición.

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Así que si no puedes confiar en los ronquidos, la somnolencia, el peso, el sexo o la edad para identificar la AOS, entonces ¿cómo lo haces?

Cómo se producen los eventos de respiración obstructiva

La AOS se produce cuando los cambios en la regulación de la musculatura de las vías respiratorias superiores por parte del cerebro provocan episodios recurrentes de obstrucción de las vías respiratorias con las consiguientes alteraciones del sueño. Con el inicio del sueño, se produce una relajación de los músculos de la mandíbula, la lengua y la garganta, lo que conduce a un estrechamiento del diámetro de las vías respiratorias superiores.

Piensa en la respiración como en una fórmula matemática en la que cada respiración es un cierto volumen de aire en un período de tiempo fijo. A medida que la vía respiratoria se estrecha, la velocidad del flujo de aire tiene que aumentar para compensar. El cuerpo aumenta esta velocidad creando un mayor vacío en el pecho, tirando así más fuerte para que el aire entre en los pulmones. Para las personas sin SAOS, esto resuelve el problema, y no se requiere ninguna otra intervención.

Pero si la vía respiratoria es más pequeña en la línea de base, el aumento de la velocidad del flujo de aire puede causar la vibración del tejido blando. Esta vibración puede crear un sonido, que es «ronquido». Dependiendo de lo estrecha que sea la vía respiratoria en la línea de base, la fuerza del vacío puede provocar el colapso del tejido de la vía respiratoria superior. Y puede llevar a un cierre completo de la vía respiratoria, un fenómeno llamado «apnea». Es importante señalar que no es necesario que una persona tenga una sola apnea durante el sueño para sufrir de apnea del sueño. (Estoy de acuerdo, eso significa que AOS es un nombre muy pobre para la condición.)

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Resolución de la vía respiratoria apretada

La resolución de la vía respiratoria apretada se logra mediante interrupciones recurrentes en el sueño. El grado de cierre de la vía respiratoria depende de una variedad de factores, como la edad, el sexo, el tipo de cuerpo, la sensibilidad al compromiso de la vía respiratoria, la fatiga y muchos otros.

Las interrupciones periódicas del sueño son las que provocan una somnolencia diurna excesiva, y no la privación de oxígeno al cerebro, como se ha informado incorrectamente en el pasado. De hecho, una persona puede tener frecuentes episodios de respiración obstructiva sin que su nivel de oxígeno baje nunca. Por ejemplo, si tiene a un recién nacido durmiendo en su habitación y lo despierta 4 ó 5 veces por noche, es probable que le dé sueño. Obviamente, el recién nacido no priva a su cerebro de oxígeno.

Por qué la apnea del sueño aumenta el riesgo cardiovascular

La respuesta demasiado simplificada de nuevo sería mirar los cambios de oxígeno. Una explicación más plausible es, en cambio, centrarse en las consecuencias de las fluctuaciones dinámicas de la presión en el pecho a lo largo del tiempo. La presión de vacío generada en el pecho aumenta el trabajo necesario para que el corazón se contraiga. Lo que a su vez puede conducir a una reducción de la cantidad de sangre expulsada del corazón.

Con el tiempo, esto puede llevar a una leve hinchazón del lado derecho del corazón. Lo que a su vez, influye en que el corazón libere factores al torrente sanguíneo. Factores que indican a los riñones que desperdicien líquido para reducir el volumen que entra en el corazón. Esto puede llevar a viajes más frecuentes al baño debido al aumento de la producción de orina. También puede causar que los vasos sanguíneos periféricos se contraigan para compensar el menor vaciamiento del corazón.

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Con el tiempo, esto puede llevar a la hipertensión. La hipertensión es la puerta de entrada a condiciones más graves, como el derrame cerebral y el ataque al corazón.

Bajando las estadísticas fatales

Basándose en la mecánica de la AOS, ya no parece imposible que un joven de peso normal pueda tener esta condición. Como ya se ha dicho, el 80 por ciento de los casos más graves de AOS están actualmente sin diagnosticar. Cuanto más rápido se disipe el estereotipo de que la apnea del sueño es un trastorno de «viejos gordos», más rápido podremos avanzar hacia la reducción de esa preocupante estadística.

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