The Sleep Problems of Children With Autism

Los problemas de sueño de los niños con autismo

Más de la mitad de los niños autistas, y hasta cuatro de cada cinco, pueden tener uno o más trastornos del sueño persistentes. No está solo si su hijo autista tiene dificultades para conciliar el sueño o permanecer dormido. Estas dificultades pueden ser graves y plantear obstáculos significativos para las rutinas de acostarse de los padres y las personas autistas. Afortunadamente, algunas técnicas están disponibles para ayudar a las personas con trastorno del espectro autista con problemas de sueño. Sin embargo, estas intervenciones no siempre son prácticas.

Muchos niños con trastorno del espectro autista tienen problemas para conciliar el sueño y permanecer dormidos durante la noche. Estos problemas del sueño exacerban los trastornos del comportamiento, impiden el aprendizaje y reducen la calidad de vida en general.

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Trastornos del sueño relacionados con el autismo en niños y adultos

Los niños con autismo duermen hasta

aproximadamente 40 minutos menos

todas las noches y tarda unos diez minutos más en conciliar el sueño que los niños con un desarrollo normal. Los problemas del sueño son más comunes en los niños con trastorno del espectro autista que en los niños con un desarrollo típico.


Un estudio de investigación

encontró los siguientes problemas de sueño en niños autistas:

  • El 54% se oponía a irse a la cama.
  • 56% estaban privados de sueño
  • Las parasomnias, como el sonambulismo o los terrores nocturnos, afectan al 53% de la población
  • El 25% tenía problemas para respirar durante el sueño, incluida la apnea del sueño.
  • El 45 % tenía dificultades para levantarse por la mañana, mientras que el 31 % dormía durante el día.

Relación entre el autismo y los trastornos del sueño

Según un artículo en el sitio web de Scientific American, “Al menos la mitad de los niños autistas tienen dificultades para conciliar o permanecer dormidos, y las encuestas a los padres indican que el porcentaje puede ser superior al 80 %. Los resultados para los adultos jóvenes oscilan entre el 1 y el 16 por ciento”.

Investigación realizada en el El Centro para el sueño y la neurobiología circadiana de la Universidad de Pensilvania descubrió que los problemas para dormir de los niños con autismo provocan problemas de comportamiento y aprendizaje considerablemente más graves a lo largo del día. Los niños que dormían menos horas experimentaban problemas sociales más graves, especialmente en las relaciones con sus compañeros.

Esos niños también tenían rutinas más obsesivas. Esto fue cierto incluso cuando los investigadores consideraron la edad y el coeficiente intelectual. La privación del sueño se ha asociado con un aumento del comportamiento desafiante, trastorno por déficit de atención, depresión y trastorno obsesivo-compulsivo.


Otro estudio de 2016 encontró

que la interrupción del sueño está relacionada con la desregulación del comportamiento en niños con un trastorno del espectro autista.

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Incluso después de ajustar por edad y género, los problemas del sueño exhibieron la conexión más consistentemente alta con las dificultades de comportamiento durante el día.

Los problemas del sueño no desaparecen a medida que los niños autistas crecen, pero pueden mejorar. Los adultos con autismo pueden tener más dificultades que los adultos neurotípicos con preocupaciones
incluyendo el insomnio

y sonambulismo. Incluso cuando los adultos autistas duermen toda la noche, la investigación muestra que su sueño es menos reparador que el de sus amigos neurotípicos.

¿Qué causa los trastornos del sueño del espectro autista en los niños?

Se desconocen los orígenes de la falta de sueño en personas con trastornos del espectro autista, como muchos otros síntomas del autismo.

Entre las teorías plausibles (pero no verificadas) se encuentran:

Aparte de estas posibles explicaciones, a las personas con autismo les puede resultar más difícil dejar de lado las preocupaciones e intereses del día.

Problemas de sueño de los pacientes con autismo

Insomnio al inicio del sueño


Insomnio de inicio del sueño

se caracteriza por problemas para conciliar el sueño. Los niños con autismo son más propensos que sus compañeros de clase con un desarrollo típico a experimentar insomnio. Las personas con trastornos del espectro autista también son más propensas a sufrir ansiedad o tristeza, que se asocian a la vigilia.

Apnea del sueño


La apnea del sueño es

un tipo de trastorno respiratorio del sueño en el que la persona deja de respirar durante el sueño durante unos segundos.
Apnea obstructiva del sueño

(OSA) es causado por vías respiratorias obstruidas, lo que reduce los niveles de oxígeno en la sangre. Las personas con OSA tienen un sueño menos tranquilo ya que los episodios de apnea los despiertan.

Los signos y las causas de la apnea obstructiva del sueño en los niños pueden variar de cómo se presenta la AOS en los adultos, por lo que los padres que detecten signos de apnea del sueño en su hijo con TEA deben hablar con un pediatra. Soluciones como la extirpación de las amígdalas agrandadas pueden aliviar los síntomas de un niño.

Consulte también nuestra guía sobre la apnea del sueño frente a las alergias.

Somnambulismo

Los episodios de sonambulismo son más comunes durante el sueño profundo en la primera mitad de la noche. Los sonámbulos también son más propensos a tener pesadillas o terrores nocturnos, que son despertares inesperados durante la primera mitad del sueño del niño acompañados de transpiración, frecuencia cardíaca alta, pánico y desconcierto.

El trastorno del movimiento rítmico son episodios de sacudidas rítmicas de la cabeza o el cuerpo de 15 minutos o menos que ocurren cuando la persona se queda dormida o poco después.

El síndrome de piernas inquietas (SPI) se caracteriza por una necesidad incontrolada de mover las extremidades inferiores para aliviar una sensación de hormigueo al conciliar el sueño. Las mujeres son más propensas que los hombres a sufrir RLS, lo que puede complicar el sueño con el síndrome de piernas inquietas.

Si bien se espera mojar la cama (enuresis nocturna) en la primera infancia, es significativamente más probable en niños con TEA que en sus hermanos en desarrollo general.

El reverso del insomnio,
hipersomnia,

se define como un sueño excesivo de 10 horas o más que no es rejuvenecedor y deja al individuo cansado durante el día.

Además de las dificultades para dormir mencionadas anteriormente, los niños con trastornos del espectro autista tienen más probabilidades de desarrollar
convulsiones

o
problemas gastrointestinales,

que puede interrumpir el sueño.

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Desafortunadamente, los niños autistas son más intensos que los jóvenes en desarrollo ordinario cuando experimentan problemas para dormir.
Según nuevos estudios,

la baja duración del sueño está sustancialmente relacionada con el deterioro social, en particular la capacidad para establecer conexiones con los compañeros. Los niños privados de sueño con ASD tienen puntajes de coeficiente intelectual más bajos. Es más probable que se involucren en comportamientos repetitivos y rutinas obsesivas. También tienen una mayor incidencia de problemas de comportamiento, depresión o ansiedad y dificultad para prestar atención en la escuela.

Desarrollar una buena higiene del sueño

Es fundamental tratar cualquier condición médica o psicológica que pueda interferir con el sueño. Por ejemplo, si los medicamentos de su hijo interfieren con su sueño, es posible que deban ajustarse. Si su hijo tiene problemas para dormir, como sonambulismo, terrores nocturnos o síndrome de piernas inquietas, es posible que necesite ver a un experto en sueño. Algunos jóvenes requerirán más tratamiento conductual o farmacológico para mejorar su sueño.

Aunque los problemas del sueño son frecuentes en los niños con TEA, con frecuencia son tratables. Dormir mejor para estos jóvenes puede mejorar su funcionamiento diario y el sueño de los miembros de la familia.

Hay algunos cambios en el estilo de vida que los padres pueden hacer para ayudar a sus hijos a dormir mejor. Un excelente paso inicial es establecer una buena higiene del sueño abordando lo siguiente al establecer una rutina para la hora de acostarse.

Ambiente

El ambiente para dormir debe ser oscuro, tranquilo y fresco. Debido a que los niños con ASD pueden ser más sensibles a los sonidos o tener dificultades sensoriales, se debe modificar su entorno para garantizar la comodidad. Los niños mayores pueden incluso dar su opinión sobre lo que puede ayudarlos a relajarse por la noche.

Tenemos una serie de guías que analizan cómo optimizar un dormitorio para dormir mejor:

Rutina antes de acostarse

La rutina a la hora de acostarse debe ser consistente, breve (20-30 minutos) e incluir actividades relajantes como leer o escuchar música suave. Evite usar dispositivos cerca de la hora de acostarse, como la televisión, la computadora, los videojuegos, etc., que pueden ser estimulantes y dificultar que su hijo se duerma.

Horario de sueño y vigilia

El horario de sueño debe ser constante, con una ligera variación entre los horarios de los días de semana y los fines de semana. Dormir hasta tarde en los días que no hay escuela puede hacer que sea más difícil para un niño volver a su rutina durante los días escolares. Fijar un horario de sueño puede significar algunos días cansados, pero muchos se adaptan rápidamente y se sienten somnolientos a la hora de acostarse.

Enséñele a su hijo a dormir solo

Su hijo debe aprender a dormir sin la presencia de uno de sus padres. Todos los niños y adultos se despiertan momentáneamente durante la noche, pero se vuelven a dormir rápidamente al restablecer las conexiones a la hora de acostarse. Entonces, suponga que su hijo necesita la presencia de uno de sus padres para conciliar el sueño a la hora de acostarse; en ese caso, puede necesitar la ayuda de uno de los padres para volver a dormirse durante los despertares de rutina.

Organizar una hora de la siesta

Los niños en edad preescolar pueden beneficiarse de las siestas, pero no deben tomarse demasiado tarde en la tarde ya que pueden interferir con el sueño. Evite las siestas largas y al final de la tarde para los niños mayores de cinco años.

Mejorar las rutinas diarias

Algunos problemas de sueño son causados ​​por malos hábitos alimenticios y falta de ejercicio físico durante el día. Es posible que pueda resolver estos problemas adoptando algunas modificaciones sencillas en su estilo de vida. Anime a su hijo a hacer lo siguiente.

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Ejercicio

La actividad durante el día puede ayudar a los niños a conciliar el sueño de manera más eficiente, y los niños que hacen ejercicio tienden a dormir más profundamente. Permitir que su hijo haga ejercicio demasiado cerca de la hora de acostarse puede causarle dificultades para conciliar el sueño.

Sin embargo, sigue siendo bueno aumentar su actividad física. Los padres deben tratar de aspirar a varias horas al día, incluida al menos una hora de juego vigoroso, como correr y saltar. Incluso el ejercicio moderado puede mejorar el sueño.

Reducir la ingesta de cafeína

Evite la cafeína, especialmente cerca de la hora de acostarse, ya que puede ser estimulante y dificultar que su hijo se duerma. La cafeína puede estar presente en el té, el cacao, ciertas bebidas y el café. Incluso los tés descafeinados y similares todavía contienen pequeñas cantidades de cafeína.

Junto con la cafeína, evite el azúcar y aumente la excitación por las noches.

Hora de la cena

Dales la cena a la hora adecuada para que sean capaces de quedarse dormidos sin tener hambre. También es posible que desee investigar las cenas que inducen el sueño frente a los alimentos que probablemente promuevan la vigilia.

¿Por qué los niños con TEA son más propensos a tener problemas para dormir?

Si bien los científicos aún no están seguros de por qué los niños con autismo tienen más probabilidades de tener trastornos del sueño y otros problemas relacionados con el sueño, han propuesto algunas posibilidades.

Dificultad para interpretar las señales sociales

Los niños autistas luchan para leer los signos sociales y
puede tener problemas de comunicación

. Como resultado, los niños pueden malinterpretar las acciones de sus hermanos, padres u otros miembros de la familia mientras se preparan para quedarse dormidos. Aparte de nuestros ciclos circadianos, las señales sociales nos ayudan a darnos cuenta de cuándo es hora de dormir, especialmente durante la infancia.

Mayor sensibilidad

Porque los niños autistas tienen
sensibilidad aumentada

, podría ser más difícil para sus cerebros calmarse lo suficiente como para dormir. Además, es más probable que los niños se despierten durante la noche por estímulos externos, como un miembro de la familia que ronca o un padre que abre una puerta en otra parte de la casa.

Problemas de desarrollo

Por lo general, los niños en crecimiento duermen durante todo el día y se despiertan para alimentarse durante la infancia y la niñez. Los niños continúan tomando siestas a medida que crecen, pero duermen menos durante el día y más por la noche hasta que finalmente duermen solo por la noche. Es posible que los niños pequeños con autismo no adquieran hábitos de sueño maduros al mismo ritmo que sus compañeros de clase, lo que hace que se despierten con más frecuencia por la noche y se sientan fatigados durante el día.

Desviaciones genéticas

Los niños con autismo pueden pasar entre un 8 y un 10 % menos de tiempo en el sueño REM, el período de descanso vitalmente restaurador durante el cual el cerebro absorbe los recuerdos y los aprendizajes del día. Se ha demostrado que la reducción del sueño REM influye negativamente en la función cognitiva de los niños autistas en la escuela e impide su crecimiento.

Los investigadores creen que los desequilibrios de los neurotransmisores en el cerebro son los culpables de la disminución del sueño REM. También están examinando si una sola mutación genética puede causar insomnio como síntoma en el autismo.

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